Galápagos: Qué es, significado, historia y mucho más

Aprende todo sobre las Galápagos, un archipiélago que fue declarado Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO en el año 1978.

GALAPAGOS

¿Qué es?

Galápagos es un archipiélago que se encuentra cercano a la costa ecuatoriana, alrededor de 600 millas de distancia, en el Océano Pacífico.  Este archipiélago tiene un total de diecinueve islas, seis pequeñas y trece de mayor tamaño. Además tiene unas 107 rocas, también llamados islotes, que junto a las islas, en su totalidad cubren un espacio de 7880 km2. Las islas que componen este archipiélago que tienen mayor dimensión pasan los 10 Km2, mientras los de menor tamaño no sobrepasan esa superficie.

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Las Galápagos se ubican al oeste de las tierras ecuatorianas y debido a que se encuentran cruzando la línea ecuatorial, tienen superficies en el hemisferio norte y en el hemisferio sur. Es también el hogar de muchas especies marinas y aunque es altamente visitada por turistas, es una zona protegida y hace algunos años atrás,  la UNESCO las denominó Patrimonio de la Humanidad por su enriquecido ecosistema y su belleza. 

Otro aspecto interesante de las Islas Galápagos son sus volcanes, siendo muchos de ellos activos, como por ejemplo, el Sierra Negra, el Cerro Azul, y el de mayor actividad es el llamado La Cumbre y se encuentra en la Isla Fernandina.

La flora es también parte importante del archipiélago, ya que existen múltiples plantas endémicas, objeto de estudio de muchos profesionales de la botánica. Estas islas son un atractivo para los amantes de la naturaleza, tanto por la belleza natural que se puede apreciar como sus aguas cristalinas, rocas con formas, arenas, etc., como por la biodiversidad que en ella evoluciona.

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Es importante decir que en estas islas hizo vida el Solitario George, que fue un tortuga de  la especie Chelonoidis abingdonii, que se caracteriza por ser muy grande. El solitario George murió en el año 2012 y se estima que vivió entre 90 y 120 años.

Significado

El término Galápagos tiene su origen etimológico en el término árabe qalábaq cuyo significado es Tortuga. Este tipo de tortuga es de las quelonios, un reptil que tiene unas membranas que unen sus dedos para facilitar el nado, y cuando lo requiere puede retraerse dentro del caparazón por completo, a excepción de la cabeza. 

Este reptil es endémico de estas islas del Océano Pacífico, puede pasar los dos metros de largo y llegar a pesar por encima de los 200 kilos. Las islas Galápagos tienen como significado un bien para la humanidad, por su variada geografía, con montañas, volcanes, océanos, playas, islotes, etc., y  también por su variada flora y fauna.

Historia

Según indican los expertos, las Galápagos se formaron a raíz de un movimiento telúrico hace más de cuatro millones de años. De los movimientos de las placas tectónicas se fueron formando los volcanes que en la actualidad podemos observar en el archipiélago. Algunas de las islas tienen algunas formas sobresalientes que son las zonas superiores de algunos volcanes que se han erosionado con el tiempo. Como ejemplo del surgimiento de las islas por los movimientos del subsuelo están la Isla Baltra y la North Seymour. Te invitamos a leer todo sobre el Volcán Tungurahua.

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De las islas Galápagos se sabe que hacia el año 1535, Fray Tomás de Berlanga  quien era un obispo con destino a Panamá, cambió el rumbo de su barco hacia el Perú, ya que tenía que realizar un arbitraje entre el conquistador Pizarro y los indígenas Incas. Este viaje fue encomendado por el rey de España Carlos V.

Para el año 1570 fue posible ver reflejado el archipiélago en los mapas, gracias a Ortelius y Mercator quienes eran los encargados de la cartografía en aquellos tiempos. Se dice que en estas islas se mantenían ocultos los piratas que solían llevarse el oro y otros metales, en sus barcos hacia europa. El primero de éstos que se supo estuvo en suelos de las islas fue el pirata inglés Richard Hawkins por el año 1553.

Aunque no se han encontrado indicios de que hayan existido pobladores en épocas prehispánicas en las Galápagos, en el año 1952 hubo estudios efectuados por Thor Heyerdahl y Arne Skjolsvold, historiadores, quienes afirmaron que sí existían algunas cerámicas, presumiblemente de la cultura Inca en dichas tierras. Los primeros habitantes de las islas Galápagos fueron ingleses quienes se asentaron en el siglo XVII debido a su interés por la flora y fauna del lugar.

Sin embargo se sabe que años posteriores se realizó una expedición a las islas, dirigidas por Alejandro Malaspina, ya que hay referencias de ésta en algunos documentos, pero no hay registros de los resultados de la misma. Dado que en ciertas épocas, el archipiélago se cubría con la niebla, no se visualizaba. Esto hizo que muchos navegantes no pudieran apreciarlas y negaban su existencia, mientras que otros que sí podían observarlas, decían entonces que se trataba de islas encantadas.

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Para 1831 un grupo de personas que conformaba una comisión, llegaron a las Galápagos con el fin de obtener información sobre la existencia de una planta que servía para teñir tejidos y que era comercializada, principalmente con México.

El interés se saber si las islas eran poseedoras de esta planta, hizo que se les considerara tierras ociosas, vacías y fue en ese momento que se registró la Sociedad Colonizadora del Archipiélago, en lo que se conoce como isla Floreana.

Al año siguiente, el coronel Ignacio Hernández inició un viaje a las islas, y como resultado de este se anexaron a Ecuador, dándole el nombre de Archipiélago de Colón. Para entonces gobernaba el General Juan José Flores. 

En el año 1835, se realiza una expedición inglesa, con la intención de realizar mapas en aquellos lugares donde se consideraba eran poco visitados por los navegantes, tal es el caso de Australia, Nueva Zelanda, Valparaíso y otros lugares más. En la tripulación estaba también un naturalista llamado Charles Darwin, quien tenía por objeto realizar estudios al medio a fin de analizar la geología de los distintos lugares que recorriera la expedición.

A pesar de que las islas fueron bordeadas por el barco por un lapso de unas 5 semanas, Darwin realizó su estudio en tierra sólo por dos semanas. Tuvo la oportunidad de ver de cerca plantas y animales que le permitieron, junto a otros estudios, plantear la teoría del origen de las especies.

 Ya en fechas más recientes, como se refirió antes, en 1978 la UNESCO declara a la islas Galápagos como Patrimonio Natural de la Humanidad, aunque para el año 2007 este mismo organismo incluyó a las mismas en el grupo de Patrimonios de la Humanidad en riesgo medioambiental  y en el 2010 en la de Patrimonio de la Humanidad en Peligro. 

Ubicación

Las islas Galápagos se encuentran ubicadas en el Océano Pacífico, hacia el oeste del continente sudamericano, a 600 millas de distancia de la costa ecuatoriana. Esta ubicación es justamente sobre la línea ecuatorial, por lo que tiene una parte ubicada en el hemisferio norte y otra en el hemisferio sur.

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La ciudad que se encuentra más cerca del archipiélago es Manta, y se encuentra situada en la provincia de Manabí en la costa de Ecuador. También tiene islas cercanas como lo es Isla de Coco que pertenece a Costa Rica y está a unos 715 Km de separación, y más al sur  se ubica Isla de Pascua a unos 3200 km, que corresponde a República de Chile, mientras que Hawai está al noreste y bastante más distanciado, a más de 7000 km.

Debido a su ubicación estas islas tienen la confluencia de al menos tres corrientes de aguas oceánicas, lo cual hace que sean propicias para una biodiversidad importante. También  por su ubicación, estas islas son el resultado de movimientos en las placas tectónicas, y de esto resultaron la formación de volcanes, muchos de ellos están activos.

Hábitat

Cuando se habla de hábitat, es haciendo referencia a un medio ambiente con condiciones iguales en toda la extensión de su demarcación territorial. Por esto es común identificar determinadas especies de animales y/o de plantas que se desarrollan y viven en un hábitat. El hábitat está condicionado a ciertos factores ambientales como el viento , las lluvias, el clima, y otros que hacen que tenga características propias.

En el archipiélago de las Galápagos existe una variedad de hábitats, que han propiciado la formación de especies endémicas. Expertos en la materia han indicado que existen cinco clases de hábitats en estas islas, que son: Hábitats de la costa, del mar, húmedos, áridos y de transición, aunque se pueden generar otros.

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Cada especie que se forma en un hábitat genera un ecosistema propio, y en ese medio las distintas especies suelen adaptarse. De este modo pueden convivir en un medio adecuado para cada una de ellas. Y es que no existe una definición única para describir un hábitat, ni se puede señalar los límites que secciona uno de otro. En ciertos ecosistemas sucede que se forman unos sobre otros, sin embargo las especies pueden coexistir interactuando.

A través de estudios realizados en las islas Galápagos, se han observado que existen modos de vida frágiles y también la aparición de nuevas especies en su hábitat. Tal es el caso de la iguana rosada que en el año 2009 fue vista por primera vez, en las cercanías del volcán Wolf en la isla Isabela.

Fauna

Una de los aspectos más interesantes de las islas Galápagos son sus animales y plantas. Existen en estas múltiples especies endémicas, lo que quiere decir que se originaron en su hábitat. En las Galápagos es posible encontrar especies de animales cuyo origen es milenario. Otras especies formaron parte de los que llamaron la atención de Charles Darwin, y le inspiraron para avanzar en sus estudios y que concluyeron en sus teorías. En las islas es posible observar cómo los animales y plantas se adaptan a ese hábitat.

La mayor parte de los animales que habitan en las Galápagos son reptiles, distintas especies de aves y múltiples especies marinas. Sus suelos son lugares de procreación de las especies que buscan perpetuarse, a través de singulares actos naturales, que cada especie realiza como un  ritual y que llaman la atención al turista por su encanto.

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Aves y mamíferos

Muchas de las especies resguardan y protegen a sus crías con celo, algunos en tierra, otros en los corales y otro tanto en aguas más profundas. Su método de defensa es un fuerte ruido, que aleja al posible enemigo. Otros debido a la cadena alimenticia, son devorados.

El león marino es una de las especies que más abunda en las islas. Algunas publicaciones indican que hay más de 50.000 distribuidos en todas las Galápagos. También es posible ver en abundancia al alcatraz, que curiosamente tienen las patas de color azul, diferenciándose la hembra del macho por la intensidad del color, la hembra con una tonalidad más clara.  Se cree que el macho atrae a la hembra por el color intenso de sus patas, aunque suele ser de menor tamaño que la hembra. También los hay de patas rojas.

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Estas especies suelen anidar en distintos sitios de la isla, no tienen un lugar en particular y no forman nidos como tal. El alcatraz suele tener máximo dos huevos que suelen incubar por 40 días, y no es sino luego de tres meses que las crías pueden alcanzar el vuelo. Estas aves fueron un gran atractivo para el estudioso Darwin. También las patas azules tienen su día, y es que el 17 de Junio de cada año, muchas personas acostumbran utilizar calcetines de ese color, para recordar que es importante conservar esta especie.

Otra ave que puede apreciarse en las Galápagos es la Fragata real, que se puede reconocer fácilmente por su color negro y una gran bolsa roja ubicada en la zona del pecho. LLama poderosamente la atención cuando infla la bolsa roja que contrasta con el plumaje negro; acción que realizan para atraer a su pareja. Estas aves hacen un movimiento con las plumas de la cola, que se asemeja al de una tijera, es por esto que así les llaman también.

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Los pelícanos suelen estar en las costas y vuelan sobre las aguas del mar y desde lo alto ven los peces y es cuando bajan a gran velocidad y los atrapan para alimentarse. Los pinzones son otra de las especies que descubrió Charles Darwin, por eso algunos les llaman pinzón de Darwin.

Son más de quince tipos de estas aves y todas tienen tonalidades oscuras, algunas marrones y otras negras, aunque pueden tener diferencias en el pico. Es interesante destacar que al ser pequeñas no pudieron viajar grandes distancias, por lo que se mantuvieron en determinados lugares, por eso no se encuentran los mismos tipos en todas las islas.

Los pingüinos son la especie que vive hacia la zona más septentrional de las islas Galápagos, hacia el hemisferio norte. Son los de menor tamaño en todo el mundo. Son una de las especies más protegidas debido al riesgo que tienen de desaparecer. 

Los Flamencos también son una de las especies que se destacan por su elegancia, con sus largas  patas, alto cuello, y plumaje de color coral, se pueden apreciar en grupos y en lugares con aguas bajas, con poca profundidad.

Las Gaviotas, estas aves blancas con el plumaje de la cabeza y de la cola negro, suelen estar en los islotes, en las rocas y se pueden apreciar en el atardecer cuando comienza a oscurecer. Tienen la particularidad de que su cola, también es en forma de tijera, y le dicen cola bifurcada.

Hay en cantidades en todos los territorios de las islas Galápagos. En fín son muchas aves las que hacen vida en esta islas, que nombrarlas todas sería muy extenso, pero es en verdad un paraíso natural donde se pueden ver y escuchar múltiples especies.

Las Iguanas

Las iguanas son reptiles que viven en suelos tropicales. En las islas Galápagos existen muchas iguanas, pero con la particularidad de que se han adaptado al medio natural  o hábitat del lugar, logrando ser iguanas marinas. Tienen gran destreza para nadar y alimentarse de plantas, de los manglares, algas y de tolerar la salinidad del agua.

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Su forma es intimidante, pues tienen un aspecto agresivo. Su color es negro y tiene una línea de espinas a lo largo del cuerpo, que le ayuda a defenderse de cualquier depredador que se le acerque. Son ovíparas, tienen hasta seis huevos, gestan en un período de 2,5  meses aproximadamente y tienen la capacidad de vivir hasta por un período de una década. Es curioso ver el movimiento y escuchar el sonido cuando se deshacen del exceso de sal de su cuerpo, pues emiten un sonido como un estornudo.

Otra variedad de iguana que se puede observar en las islas Galápagos, es la amarilla. Muchas de este tipo pueden verse en el islote de Seymour. Tienen coloraciones entre amarillo y naranja. No son marítimas, éstas iguanas suelen mantenerse en la tierra y son más largas y gruesas que las marítimas.

Tortugas

Esta especie de animal es homónima de la isla. De ella se originó la representación del lugar. Se piensa que no fueron tomadas en cuenta por aquellos que alguna vez poblaron o pasaron por las islas, dejando que éstas se reprodujeran. Al no tener depredadores, se multiplicaron, formando una gran colonia.

Sin embargo tiempo después, cuando el hombre se dio cuenta de su presencia abundante, fueron utilizadas para extraerles la grasa y comercializarla. Utilizaron sus caparazones para trabajarlos en distintos diseños. Esto ocasionó que esta especie pasara de ser abundante a estar en riesgo de desaparecer. Te invitamos a leer todo sobre los patrimonios naturales del Ecuador.

Las tortugas presentes en las islas Galápagos tienen larga vida, su promedio  es de 90 años, y son gigantes, se cree que las de mayor tamaño del mundo. De ellas se sabe que hay una docena de tipos diferentes. Tal y como mencionamos antes, la tortuga más longeva y grande del planeta era el solitario George, que murió en el año 2012.

Los turistas pueden apreciar mejor a las tortugas durante un recorrido entre sus aguas, en buceo, donde se pueden ver nadando y alimentándose en su ambiente natural. La especie que más se ve es la tortuga verde.

Flora

La flora en el archipiélago Galápagos es muy variada, ya que se pueden ver desde árboles frondosos, manglares, palmeras hasta vegetación de tierras áridas como los cactus.

Árboles

En la isla existen múltiples árboles, pero hay uno que en particular puede ser muy peligroso, aunque su aspecto no lo aparenta. Se trata del Manzanillo, que según indican los guías turísticos, suelen ser venenosos. No sólo por ingerir su fruto, sino por colocarte debajo de éstos. Estas especies tienen una resina que puede ser mortal, es por ello que en diferentes partes de las islas colocan señalizaciones donde prohíben te acerques a éstos.

Cactus

Existen unos cactus de gran tamaño que se distinguen en distintas zonas de las Galápagos.  Se trata de las Opuntias, son abundantes en la región y a pesar de ser de gran tamaño, su crecimiento es lento, ya que crecen en milímetros anualmente.

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Endémicos

En las Galápagos también hay árboles únicos de estas zonas, denominadas Escalesias, tienen alrededor de 14 especies, y son de gran tamaño. Actualmente la flora endémica también está en riesgo de desaparición ya que poco a poco ha ido abundado las especies de árboles foráneos.

La particularidad de estas plantas es que se encuentran en las zonas de mayor fertilidad de la localidad y en sus troncos es posible observar otras especies como musgos.

Manglares

El mangle es la especie con abundante presencia en las islas.  Las hay de muchas denominaciones, el blanco, negro, rojo, etc. Tienen abundantes raíces que sirven de ecosistema para la formación de una gran biodiversidad marina, avícola, y de otras especies tanto de la flora como de la fauna. Entre los manglares se forman túneles por los que se puede atravesar en balsas y que ofrece un espectacular paisaje. Entre sus sombras puede apreciarse la convivencia de las diferentes especies que se han adecuado al medio.

El Clima

En las islas galápagos el clima está directamente influenciado por las aguas del océano. Es decir, de acuerdo a las corrientes marinas. Tal es el caso de los meses en que la Corriente de Humboldt, que es muy fría, atraviesa la zona de las islas, formando gran cantidad de nubes y neblina. Esto es durante el lapso comprendido de Junio a principios de diciembre, cuando la temperatura es fría.

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Ya entrado el mes de diciembre suelen comenzar los vientos alisios que van desplazando la neblina y suele desviar esa corriente fría, y es entonces cuando llega la corriente templada o más cálida que proviene del norte. Este cambio ofrece una temperatura más alta y un ambiente más soleado, cálido y a la vez húmedo.

Provincia

El archipiélago de Colón o como las conocemos, las islas Galápagos, conforman una provincia, la Provincia de Galápagos. Su ubicación con respecto al continente está a poco menos de 1000 km al este y está conformada por 107 rocas grandes, trece islas de gran tamaño y unas 6 islas menores. Esta agrupación de islas e islotes son llamadas archipiélago.

Su capital es Puerto Barquerizo Moreno, que tiene una población de alrededor de 6500 personas, y está ubicada hacia la zona oriental de las islas Galápagos. Esta ciudad capital es la 2da que tiene más habitantes de todo el archipiélago, siendo la de mayor número Puerto Ayora, al centro de las islas.

De acuerdo al censo realizado por la nación en el año 2010, las Galápagos tiene un total de 25.120 habitantes, lo que hace que sea la provincia con menor número de pobladores. Esto es consecuencia de que las islas Galápagos tiene muchas áreas protegidas para garantizar la permanencia en el tiempo de muchas de las especies que en ellas hacen vida.

Esta provincia está compuesta por tres cantones, que son el cantón Isabela, el cantón Santa Cruz y el cantón San Cristóbal. Tiene la particularidad de que está dividida como una región autónoma de acuerdo al Régimen especial Galápagos. La provincia Galápagos es considerada uno de los atrayentes turísticos más importantes de Ecuador y del mundo. Por su importancia en la historia, por las teorías de Darwin, que fueron analizadas a través de muchas especies de la localidad, hacen que esta región sea muy solicitada por personas de todo el mundo, a fin de observar sus maravillas naturales.

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Ecuador ha sabido proteger a las especies, tanto endémicas como cualquier otra, ya que existe la conciencia de que estos espacios se pueden disfrutar sin deteriorar el medio ambiente. Es por esto que tienen toda una estructura organizativa que se encarga del manejo del turismo de la zona, de la preservación de la flora y de la fauna, y del manejo de los recursos naturales.

La atención a turistas incluyen paseos, alojamientos, turismo de aventura, ecológicos, los medios de transporte, y la gastronomía. Esta última en general se basa en alimentos preparados con los frutos del mar, tales como pescados fritos, ceviches de camarones, langostinos, pulpos, arroz con conchas, almejas y un sinfín de platos elaborados en combinación con otros ingredientes continentales.

Galápagos y sus islas

Este afamado archipiélago, tal como lo indicamos en líneas anteriores, está compuesto por trece islas de mayor tamaño, seis más pequeñas, además de islotes una cantidad apenas mayor a las 100.  Los nombres de las islas de mayor tamaño son: Isla Isabela, Isla Santa Cruz, Isla Fernandina, Isla Santiago, Isla San Cristóbal, Isla Floreana, Isla Marchena, Isla Española, Isla Pinta, Isla Baltra, Isla Santa Fe, Isla Pinzón, Isla Genovesa. Por su parte las islas de menor tamaño son las siguientes: Isla Rábida ,Isla Seymour Norte, Isla Wolf, Isla Tortuga, Isla Bartolomé, Isla Darwin.

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